Alergia o intolerancia ¿Cómo reconocerlas?
26 noviembre, 2015
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Hoy en día es muy frecuente ver productos y establecimientos para celiacos, cruzarnos en el super con alimentos exentos de gluten o lactosa, o ver en una carta de un restaurante información sobre alérgenos presentes en los platos. Pero, ¿es lo mismo ser intolerante a la lactosa que alérgico a la leche? Suele ser muy común confundir alergia con intolerancia, o incluso creer que son iguales cuando en realidad son términos muy distintos.

En la infancia, concretamente en los primeros 3 años de vida, hay que tener especial cuidado ya que es el tiempo de desarrollo de una posible alergia o intolerancia por lo que es conveniente saber las diferencias para poder detectarlas a tiempo y también, para evitar dietas de eliminación innecesarias, que pueden perjudicar el crecimiento y desarrollo de los lactantes y de los niños.

¿Qué diferencia hay entre alergia alimentaria e intolerancia?

Alergia alimentaria: reacciones adversas a un alimento mediadas por mecanismos inmunológicos. Las sustancias que desencadenan estas reacciones se conocen con el nombre de alérgenos.

Intolerancia a alimentos: reacción que evidencia que el responsable es el alimento pero sin participación del sistema inmune.

Esta diferencia es muy importante ya que si ingerimos alimentos a los que somos alérgicos podemos padecer graves síntomas e incluso comprometer nuestra vida. En cambio, la intolerancia podrá provocar síntomas pero sin llegar a ponernos en peligro.

Tipos de alergias

En las alergias, las reacciones pueden ser inmediatas o retardadas: si los síntomas aparecen en las dos primeras horas tras haber ingerido el alimento responsable, se habla de reacciones inmediatas y estas son las que se dan en las alergias mediadas por inmunoglobulina E (IgE) que son las más graves. En las alergias no mediadas por IgE, los síntomas no ponen en riesgo.

Síntomas clínicos

Por tanto, los síntomas pueden ser muy variables, yendo desde un ligero picor en la boca hasta cuadros graves como el shock anafiláctico que requiere atención urgente inmediata.

  • Síntomas cutáneos: puede aparecer urticaria, enrojecimiento de la piel, hinchazón de labios y párpados y dermatitis atópica.
  • Síntomas respiratorios: rinoconjuntivitis, estornudos con mucosidad clara y abundante, congestión nasal, asma.
  • Síntomas gastrointestinales: náuseas, vómitos, diarreas, dolor abdominal, cólico.

En el niño pequeño, el huevo (proteínas de la clara) es el alérgeno alimentario más frecuente, seguido de la proteína de leche de vaca que afecta a un 2% de los niños menores de cuatro años de edad y el pescado.

Los lactantes, cuando son muy alérgicos o sensibles, pueden reaccionar en apenas unos minutos a los alimentos que sus madres consumen, aunque los síntomas suelen presentarse de 4 a 24 horas después de la exposición.

Con la introducción en la dieta de un alimento nuevo, existe la probabilidad de que se inicie una alergia a dicho alimento por lo que habrá que estar muy atento ante cualquier síntoma. Los niños que son hijos de padres con alergias alimentarias las padecen con mayor frecuencia por lo que esto ya nos puede dar pistas.

Enfermedad Celiaca

La Enfermedad celiaca (EC) es una intolerancia permanente al gluten y se caracteriza por una reacción inflamatoria, de base inmune, en la mucosa del intestino delgado, dificultando la absorción de nutrientes.

El término gluten se refiere a las proteínas presentes en los cereales como el trigo, centeno, cebada, variedades del trigo como la espelta o el kamut, tritcale (cereal sintético híbrido entre centeno y trigo) y avena, aunque esta última está controvertida.

La intolerancia al gluten puede manifestarse a cualquier edad, tanto en niños como en adultos, siendo más frecuente en personas con predisposición genética y en niñas/mujeres.

Los síntomas más comunes en niños son: diarrea, anorexia, vómitos, dolor abdominal, irritabilidad, tristeza y apatía. Estos síntomas suelen desaparecer tras la exclusión del gluten y reaparecen de nuevo tras la reintroducción. Si esto ocurre, se deberán hacer pruebas para descartar si es alergia al trigo o enfermedad celiaca. En niños la talla corta puede ser también el único signo de la enfermedad así como alteraciones en la composición corporal.

En el caso de la enfermedad celiaca, la dieta sin gluten debe ser estricta y para toda la vida, aún en ausencia de síntomas.

Según el Codex Alimentarius los alimentos libres de gluten son alimentos o ingredientes en los cuales la concentración de gluten medida es de < 20 mg/kg.

 

Intolerancia a la lactosa

Intolerancia a la lactosa Foto: photl.com

La digestión defectuosa de la lactosa y la intolerancia a la lactosa se deben a una deficiencia de la lactasa, la enzima que degrada el azúcar presente en la leche (lactosa) y suele aparecer en los primeros años de vida. Los síntomas clínicos suelen ser en su mayoría digestivos como diarreas, dolor abdominal, hinchazón, etc.

La mayoría de niños y adultos que son diagnosticados con intolerancia a la lactosa pueden digerir pequeñas cantidades de lactosa. La Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria establece que los síntomas de la intolerancia a la lactosa se han descrito después de la ingesta de menos de 6 g de lactosa en algunos casos. Por otro lado, la gran mayoría de personas con mala digestión de la lactosa tolera hasta 12 g de lactosa como dosis única.

A destacar:

  • Es muy importante diferenciar entre alergia alimentaría e intolerancia alimentaria ya que la gravedad de la alergia alimentaria es mucho mayor.
  • Hay dos tipos de alergia: La de tipo inmediato mediada por IgE y la no mediada por IgE.
  • La alergia a los alimentos se presenta con una prevalencia del 6 al 8% de los niños menores de tres años y con tendencia a disminuir en la primera década de la vida, su tratamiento se centra en la dieta de eliminación del alimento responsable.
  • Los alérgenos alimenticios más comunes en niños son la leche de vaca, los huevos y el pescado. Otros alérgenos son la soja, el trigo, los crustáceos, las frutas, los cacahuetes y los frutos secos. Para todos ellos, como indica la Agencia Española de Consumo, Seguridad Alimentaria y Nutrición, se han establecido normas de etiquetado que obligan a indicar su presencia cuando se incorporan a los alimentos como ingredientes, por lo que es muy importante leer el etiquetado cuando vayamos a comprar un producto alimenticio.
  • La EC debe considerarse siempre que haya síntomas en presencia de ingestión de gluten y de factores genéticos.
  • El tratamiento de la EC consiste en la eliminación del gluten de la dieta de por vida.
  • La intolerancia a la lactosa es una causa común de dolor abdominal en niños.
  • La alergia a la proteína de leche de vaca es una de las alergias más comunes en niños y debe diferenciarse de la intolerancia al azúcar de la leche (lactosa).

Para obtener más información sobre la enfermedad celiaca, la Asociación de Celiacos de Madrid pone a disposición diversos documentos, servicios y actividades a través de su página web: www.celiacosmadrid.org/

Otros enlaces de interés sobre alergias alimentarias:

Y sobre Intolerancia a la lactosa se puede revisar la web de: ADILAC Asociación de Intolerantes a la Lactosa de España
 
¿Alergia o intolerancia? ¿Cómo reconocerlas? - un artículo de Ana Megias Gamarra
 
 
Bibliografía

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